Memphis, the “Mid South”

Hay una calle al suroeste del estado de Tennessee que puede presumir tranquilamente de haber visto nacer y crecer al rock and roll. Esa calle se llama Beale y se sitúa en pleno centro de la ciudad mas grande de dicho estado, Memphis.

memphis

El gurú

Quizá porque forma parte del llamado “cinturón bíblico” de los Estados Unidos, pero, la realidad es que cuando los agricultores y esclavos de Mississippi miraron a la rica ciudad al Norte para buscar una oportunidad, fue también un afroamericano quien les tendió la mano para que Memphis se convirtiera en su hogar.

robert ch

Se llamaba Robert Church,  un multimillonario que también entendía el Río Mississipi como la carretera principal para llegar hasta los sueños. No se sabe muy bien si nació en el propio estado de Mississippi o en Tennessee, pero lo que importa es que su modo de ayudar a sus “hermanos” fue comprar un parque al lado de la calle Beale para que aquellos esclavos “liberados” tocaran su música.

church

¿Aquí empezó todo? En parte, sí. Aquí empezó a sonar el folk a través de instrumentos rudimentarios llegados por el río, pero sobre todo, el blues. Ese género que hoy tanto identifica a esta ciudad y que al fin y al cabo nos ha llevado a recorrerla. Aquí llegó Howling Wolf, Ike Turner antes de conocer a Tina y un joven B.B.King .

HOWLING IKE BB KING

A Memphis llegaría John Lee Hooker- pionero de aquel sencillo pero metafórico blues del Delta-, Muddy Waters – padre del “Chicago Blues” y Roy Orbison. Como el río, todos desembocaron en el sello que concentró el talento y el espíritu de una época y de una ciudad, el sello Sun.

john lee h muddy roy

Sun: sello de sellos

Todos fueron Sun Records. También el corazón que creó aquel “Blue Suede Shoes”. De hecho el sello creado por Sam Philips se convirtió en el nacimiento de la carrera del compositor de Tennessee ligado para siempre a la discográfica de la mítica calle Beale. En la ciudad mas grande del Estado vivió Johnny Cash, quien medió con el dueño de Sun para que se fichara cuanto antes a Roy Orbison.

sun est

Y de nuevo, como hiciera Robert Church con su parque, Sam Philips hizo de Sun Records. el hogar para aquellos músicos afroamericanos recién llegados. Acercó el ritmo negro a una audiencia blanca en aquellos cincuenta en los que el Estados Unidos negro tenía que ceder el asiento en el autobús a la parte blanca.  Allí, en el 706 de Union Avenue, el ladrillo rojo también sonó a la gran diva del Soul de Memphis.

Stax: la huella del soul 

Fue gracias al tema Cause I Love You, cantado junto a su padre Rufus Thomas, por lo que otra discográfica, Satellite, se fijo en Carla, aunque más tarde el sello se convertiría en el mítico Stax, hoy uno de los pocos museos en Estados Unidos dedicados exclusivamente al soul, y en especial al género propio de Memphis (Hoy Atlantic tiene los derechos de la discográfica).

stax staxx

Stax luchó a lo largo de los 60 por erigirse como el santuario del soul, con la Motown de Detroit exportando al mundo talentos como las Supremes, Smokey Robinson and the Miracles, los Jackson Five o The Four Tops. Quizá la discográfica de Berry Gordy aunaba más nombres, pero el sello del Mid South la tenía a ella, la Reina del Soul, Aretha Franklin.

aretha arethaa

Nacida en Memphis, pero (la vida…) crecida en Detroit, la hija de padre predicador y madre cantante de gospel hizo que la intensa lucha por la conquista de los derechos de los afroamericanos sonara al soul de “Respect”, “I saw a little prayer” o “You make me feel like a natural woman”.

Ardent: el Memphis de hoy

Memphis en Sun, es Stax y es Ardent. Paralela a la calle Beale se encuentra otra de las grandes avenidas que dan al río Mississippi: Madison Avenue. Aquí se encuentra otro de los estudios del histórico Downtown y por el que han pasado desde B.B.King, Bob Dylan o Cat Power. Fundado en su garaje, John Fry (fallecido el año pasado), ha logrado hacer de su pasión una auténtica industria musical, por la que han dejado también su huella los Raconteurs, The White Stripes, los Allman Brothers o ZZ Top.

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Tres Hombres: vuelta a Sun

Y volvemos aquí, al sello Sun, porque el trío barbudo de Tejas grabó en el santuario de la Beale Street uno de sus trabajos más reconocidos. Era el verano de 1973 y Billy Gibbons y cía. enchufaban sus guitarras en los estudios de Sun para hacer sonar diez temas llenos de historias de ese sur “bíblico”. Con influencias directas de Muddy Waters, Jimmy Read o Howling Wolf, los ZZ Top llenaron de hard rock un trabajo donde también estaba muy presente la pasión por los coches de Gibbons, el trasfondo de “carretera” que guarda el Río Mississipi, la religión y por supuesto la lacra de la prostitución propia de “La Grange”

 Elvis y su “american dream”: Graceland

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Pero mucho antes que ellos, llegó él: elvis

Nacido en Tupelo (Mississipi), el “Rey” cruzaría la puerta de Sun en 1953, donde se quedaría dos años. Allí grabó aquel “That´s Allright”, “I love you because”o ese “I´ll never stand in your way”. Tenemos muchas razones para dedicar toda nuestra ruta por este rincón del “Mid South”a quien tanto inspiró a los nombres clave de la música, pero no seríamos justos con quienes también han hecho de Memphis uno de los destinos musicales de este planeta. Aun así, por mucho que su época por la Sun se limitó a dos años, cuando cumplió los 22 se mudaría a uno de los reclamos para todo el que llega a esta ciudad: Graceland.

grace gr graceeForme o no parte Elvis de tus track lists, esta mansión donde el el “rey del rock” vivió hasta su muerte en 1977, es un auténtico tesoro en cualquier ruta musical.  La compró para su familia, y para muchos,  esta casa, situada a un cuarto de hora hacia el sur de la calle Beale, simboliza el auténtico sueño americano de aquel chico de familia humilde que consigue triunfar.

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Allí, en esta mansión de estilo colonial, puedes encontrar la guitarra Gibson con la que el chico de Tupelo tambien haría sonar esa “Suspicious Minds” o el “Jailhouse Rock” .

El sonido Gibson

No te preocupes si solo tienes que conformarte con mirarla, porque volviendo hacia la calle Beale, te espera la Casa Gibson, esa guitarra que ha pasado por prácticamente todos nuestros artistas de la estantería: desde los Allman Brothers, George Harrison, Lennon, Paul McCartney, Eric Clapton; o la Les Paul tan popular en el hard rock de Jimmy Page, Slash de los Gun´s N´ Roses o The Edge de U2. La sede de Gibson está en Nashville, pero la compañía también abrió sus filiales en Montana y aquí, en la Avenida Lee, pegada a Beale, adonde volvemos para tomar una cerveza en el Silki O´ Sullivan´s, el pub irlandés con un increíble patio exterior donde no hay un solo día sin que suene el blues sureño.

De pub a pub

silkiii silkiQuizá sea el lugar con la cerveza mejor tirada de Memphis, pero si hay un sitio donde puedes “beberte” la música ese es el “Rum Boogie Cafe”. Situado en el 182 de la Calle Beale, siempre lo encontrarás abierto. Eso sí, corre si quieres disfrutar de sus conciertos cada noche, porque te puedes encontrar tanto a bandas fijas locales como alguno de nuestros grupos mas internacionales. Su joya: la enorme colección de guitarras colgadas del techo. Dicen que es la mas grande del mundo, con (hasta lo que sabemos, 360 reliquias, que pasaron por los dedos de J.J.Cale, Bob Dylan o Stone Gossard, de Pearl Jam. Su lema: “Eat. Drink. Boogie. Repeat”.

rum boogie

Un lema al que se le ha olvidado, unos números más abajo, eso de invitarnos a volver a cruzar el umbral, aunque en mi opinión, no haga falta. Con locales también en Orlando (Florida) y en Nashville, quizá la originalidad completa del BB Kings la reúna el local de aquí, en Memphis. Imagina: live sessions cada noche con bandas locales que desgarran el blues y soul sureños, mezcladas con una carta llena de sabores del Delta (no, no faltan las barbacoas tan propias de Memphis)

BB Kings

New Daisy Theatre: el bolo perfecto

Pero quizá si hay un sitio con auténtica solera es el que nos encontramos en el 330 de esta calle Beale. Abierto a finales de los años 30 como un teatro, guardó esa esencia de bambalinas hasta finales de los 70. En la década siguiente fue reabierto como sala de conciertos, y la verdad acertó. Hoy el New Daisy Theatre es ya uno de los lugares más emblemáticos de la música no solo del Sur, sino de toda Norteamérica. Smashing Pumpkings, Foo Fighters o Jack White ya han dejado aquí su impronta.

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Marcando el calendario…

… La diáspora africana abre fechas…

Dicen que la mejor época para visitar la ciudad que comparte con Nashville el trofeo de la “music city” en Tennessee es en otoño, pero la gran cantidad de eventos, festivales y todo tipo de citas culturales nos pone muy difícil creer eso. Para empezar…ya a la vuelta de la esquina Memphis celebra su Africa in April. Del 15 al 19 de Abril el histórico parque de Robert Church volverá a llenarse de cultura, arte, historia y sobre todo, música africana. Cada año centrado en un país del continente negro, este 2015 la protagonista es la República de Gabon.

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…Lo trendy se da cita en el Cooper Young…

Y si el Africa in April rinde homenaje durante cinco días en Beale Street a la diáspora de los africanos, en Septiembre, la calle Cooper y la Avenida Young se convierten durante un día del mes de septiembre en un cóctel de la herencia de Memphis. Tienes que saber que el vecindario de Cooper Young es uno de los más eclécticos de la ciudad y quizá por ello, ha conseguido ser uno de los barrios más de moda. Eso implica que el arte, la cultura y la música juegan un papel clave entre sus vecinos, por lo que desde 1977, se ha ido ganando el título de “festival artistico más completo durante un solo día”. Música, artesanía y productos de Memphis. Todo muy local…pero con un trasfondo cada vez más propio de traspasar fronteras. La edición de este año: el 19 de septiembre.

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…y para la noche..Memphis in May y el Beale St.Music Fest.

Perdón por volver atrás en el tiempo, pero nos hemos reservado para el final de nuestra ruta la cita musical de Memphis por excelencia. Puede que seas uno de los afortunados que ya lo haya disfrutado o, quién sabe, quizá tengas un billete guardado ya en la mochila para visitar el “Mid South”. En cualquier caso, nuestro viaje “online” por Memphis pasa por aquella cita con la música creada por los comerciantes en los 70, incluído bajo el paraguas de “Memphis in May”, es decir, el amplio calendario de actividades que acoge la ciudad durante el mes de mayo, como el Carnaval del Algodón, o el Concurso Internacional de Barbacoas. Este año, del 1 al 3 de mayo, Memphis volverá a colgar el cartel de “sold-out” con Lenny Kravitz compartiendo escenario con Ed Sheeran, Paramore, los Avett Brothers, John Fogerty o Wilco. Ya cita musical consagrada a lo largo del planeta, el Tom Lee Park ya se prepara para los mas de 100.000 visitantes que llegan cada año. En mayo, Memphis es Beale Street Music Festival.

beale fest beale

Si nunca has estado en Memphis, el parque de Tom Lee es una lengua verde que se extiende a lo largo de la ribera del Río Mississippi, devolviendo a la ciudad, especialmente durante el mes de mayo, el carácter de “lugar abierto, de destino de aquellos inmigrantes del sur que llegaron a Memphis en busca de una oportunidad. Hoy, a apenas cinco minutos andando de este parque, se mantiene impecable aquel teatro que a lo largo de los años ha sobrevivido a incendios, demoliciones y bancarrotas. Abierto como lugar de vodeviles en el siglo 19, el Orfeum Theatre es hoy la sede del Festival de Cine de Memphis y escenario sureño de los musicales de Broadway. Aquí actuará John Mellencamp el próximo junio, y aquí, en las inmediaciones de la Calle Beale, llegaron un día con su escaso equipaje un joven Jerry Lee Lewis tras leer un artículo sobre Elvis, Carl Perkings o Johnny Cash.

A la calle Beale, a Memphis, el rincón del Mid South donde el blues ya forma parte de los adoquines.

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